发明了放射性碳测年法
1949年,由美国科学家Willard Libby领导的小组开发了放射性碳测年技术。利比曾在第二次世界大战期间从事宇宙辐射研究,他发现生物吸收了大气中的碳。但是,他还观察到一种碳同位素,即14C,是不稳定的-具有放射性-并且以固定的速率衰减。
他计算出,在14C中,有一半的死有机物质腐烂需要5568年,即“半衰期”。通过测量挖掘的材料样品中剩余的14C,因此可以将日历日期赋予该日期。 Libby提出了一种方法来解决此问题,其中涉及使用盖革(Geiger)计数器测量β粒子的排放。

调整了放射性碳测年
利比在两件事上错了。首先,14 C的半衰期实际上是5,730年,其次,他认为大气中的碳含量是恒定的,而现在已知大气中的碳水平随时间变化了一些。这就是为什么现在使用树环校准曲线“校准”放射性碳数据的原因。树木年轮的日期精确到一年,树状样品也可以用放射性碳标明日期,从而使14 C测量值与日历日期相关联。然后,这些结果可以应用于没有树木年轮日期的其他14C确定。

使用放射性碳测年
放射性碳测年彻底改变了史前研究。在普遍可用之前,测年法依赖于两种技术:利用人工制品形式随时间的变化来确定相对日期;以及偶尔与历史记录的日期进行人工参照。例如,在迈锡尼(Mycenaean)遗址上工作的考古学家对陶器的变化形式有了详细的了解,然后以刻有日期的埃及语环境中的诊断材料发现了这一相对顺序。否则,绝对约会只不过是猜测。
人们普遍认为,西欧的巨石纪念碑是对埃及和近东纪念碑的模仿,其思想和影响力从古代文明“扩散”出去。但是放射性碳的年代表明,许多史前欧洲的坟墓,亨氏和神庙早于金字塔和齐格鲁峰。扩散论者的主张瓦解了,考古学家开始关注特定社会和内部进化过程。科学驱动的约会革命直接导致了我们对社会变革的思考方式的革命。


本文摘录于《世界时间史》第33期的全文。 点击这里订阅