红发:热情,朝气蓬勃,……尼安德特人?似乎有些尼安德特人确实吹牛了。科学家最近从两个尼安德特人的遗体中提取了DNA,以支持这一理论。他们的工作打开了一个称为MC1R的基因。由巴塞罗那大学人类生物学助理教授Carles Lalueza-Fox领导的科学家在尼安德特人发现了MC1R的特殊变体.

尽管该变异体在现代人类中不存在,但研究小组表明,该变异体对头发的作用类似于今天的红发。对古代骨骼的遗传研究仍处于早期阶段,确定皮肤和头发颜色的搜索显然是从事这些工作的科学家的首要目标。但是在我们查看古老的证据之前,为什么现代人类的头发和肤色会有所不同?

赤道地区的人往往皮肤和头发深色,以保护自己免受皮肤癌的侵害,否则这些皮肤癌可能因强烈的紫外线辐射而发展。相比之下,皮肤苍白与阳光水平低有关–实际上,皮肤白皙的人能够产生更多的维生素D,这可能使他们在北部地区具有进化优势。 ‘一旦离开非洲,紫外线辐射的选择性压力就会消失。因此,任何落入MC1R基因的突变都可以生存并在人群中传播。’Lalueza-Fox博士说。这项最新研究表明,尼安德特人和现代欧洲人对类似的环境适应性变化是类似的适应性变化。这使我们回到了MC1R基因。所有现代人类都携带该基因,但现代红发拥有该基因的变化或突变形式。这种罕见的变体不能像基因的更常见形式那样有效。它失去功能会产生红头发和皮肤苍白。

MC1R序列的片段是从意大利蒙特勒西尼(Monte Lessini)发现的尼安德特人骨骼中发现的-地层背景可追溯到大约50,000年以前-以及西班牙北部El Sidron洞穴出土的遗骸中-放射性碳可追溯到43,000年前。从这样的非常古老的标本中很难获得DNA。正如Lalueza-Fox博士所说:“这有点像在基因组干草堆中找到一根针。首先,我不敢相信我们所发现的。我请我的同事重复一下结果。最终,该变体在三个不同实验室的两个独立的尼安德特人中被发现。但是,研究人员发现了该基因的独特变体,这​​是现代人类所不具备的。因此,要发现其效果,他们需要独具匠心。他们将尼安德特人的变种插入人类细胞,称为黑素细胞。后者产生使皮肤,头发和眼睛变色的色素。 MC1R基因在这些细胞中调节丁晴的产生。一种深色,褐色的色素或苯丙氨酸,一种红色的色素。研究小组发现,尼安德特人的MC1R形式的功能丧失与现代红头中导致苏木精合成的功能完全相同。这提供了很好的证据,表明所研究的尼安德特人是火发的。
但是,正如每位优秀的考古学家所知道的那样,理论上并不能证明只有两个样本。也不表明所有尼安德特人都是红发。尼安德特人的发色很可能与现代欧洲人一样多-从金色到深色,可能取决于他们在欧洲居住的确切地方,还取决于他们在MCR1中可能拥有的变体组合。

但是,这不仅仅是关于头发的颜色。这项研究具有更广泛的意义。在现代人类中没有发现该基因的穴居人版本的事实提供了更多证据,表明他们没有像某些科学家建议的那样与现代人类杂交。

直布罗陀博物馆馆长克莱夫·芬利森(Clive Finlayson)教授评论说:“这项研究非常有趣。它使我们更加了解尼安德特人是谁。令人惊奇的是,发现它们像我们一样显示出黑色素的减少。这可能是并行或融合进化的一个很好的例子–对相同情况的相似进化反应。无论如何,这项工作只是冰山一角。’


本文摘录于《世界时间史学》第27期的全文。 点击这里订阅